Lenguaje, automatismos y FOXP2

languageUna buena forma de seguir la historia de FOXP2, el “gen del lenguaje humano”, es hacer una búsqueda en este mismo blog, pero la resumiré brevemente. Este gen saltó a la fama porque se encontró mutado en una familia con problemas de aprendizaje del lenguaje y se comprobó que chimpancés y otros grandes simios tienen una forma distinta a la humana (que es única e idéntica a la de neandertales y denisovanos). O sea, que se trataba de un buen candidato para explicar -aunque sólo sea en parte- qué es lo específico de los humanos, porque algo muy específico de los humanos es el lenguaje. Muchos animales tienen algún tipo de lenguaje, pero el lenguaje simbólico humano, con su complejidad sintáctica, gramatical y léxica, es único; sin lenguaje no podríamos haber llegado a ser lo que somos. Así que como FOXP2 tiene una forma exclusiva de los humanos y está relacionado con el lenguaje, se quedó con el apodo de “gen del lenguaje”.

Hace años se investigó por primera vez qué sería capaz de hacer el gen FOXP2 humano cuando se introduce en ratones. Nadie esperaba que hablasen, claro, porque para eso hay que tener algo que decir (lo cual es discutible en ratones). Lo que sí se observó fue un cambio en la tonalidad de sus vocalizaciones, así como un aumento en el número de conexiones entre neuronas en algunas zonas del cerebro. Ahora, un equipo multidisciplinar de científicos ha analizado con más detalle el comportamiento de ratones que llevan la forma humanizada de FOXP2. Curiosamente, el gen parece estar relacionado con la capacidad que tenemos para desarrollar rutinas, o sea convertir una tarea que se repite muchas veces en algo que después se hace casi sin pensar. Como jugar al tenis, o ir al trabajo siempre por el mismo camino.

Cuando uno aprende una nueva tarea, utiliza un tipo de memoria llamada declarativa que le sirve, por ejemplo, para recordar cómo llegar a un sitio en función de señales visuales, auditivas, etcétera. Después, tras muchas repeticiones (“con la práctica”) esa tarea se convierte en un automatismo que se hace sin tener que pensarlo. Para estas tareas rutinarias se usa otro tipo de memoria, la memoria procedimental, en la que es muy importante la función de una región cerebral llamada núcleo estriado. Pues bien, en este trabajo los investigadores utilizaron dos tipos de laberintos que miden la capacidad de los ratones para aprender nuevos comportamientos utilizando tanto la memoria declarativa como la procedimental, o ambas a la vez. Lo sorprendente de los resultados fue que, en comparación con los ratones normales, los animales con la forma humana de FOXP2 aprendieron más rápido sólo aquellas tareas que requerían las dos formas de memoria, pero no las que usaban únicamente una de ellas. Para completar la sorpresa, las neuronas del núcleo estriado de estos animales tenían más cantidad del neurotransmisor dopamina.

O sea, que FOXP2 podría ser clave a la hora de convertir el aprendizaje de tareas “conscientes” en rutinas. ¿Qué relación puede tener esto con el lenguaje? Los investigadores especulan que este tipo de automatismos son necesarios para desarrollar las vocalizaciones que hacen posible el lenguaje complejo. La mayor actividad del estriado ayudaría a aprender estos rápidos movimientos de labios y lengua y convertirlos en automatismos. Si esto es así, FOXP2 también debería influir en el aprendizaje del lenguaje en los niños. Pero tampoco se puede extrapolar demasiado a partir de estos hallazgos, como dice uno de los autores, porque este gen codifica una proteína que actúa como factor de transcripción (es decir, activando muchos otros genes que influyen en el funcionamiento del cerebro) así que sus funciones podrían ser variadas. Como es habitual, la historia probablemente sea mucho más compleja de lo que ahora creemos.

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