Moléculas parar hacer crecer el hígado

regeneración hepáticaNuestro hígado se puede regenerar, porque cuando le quitas un trozo el resto vuelve a crecer. Si no, que se lo pregunten al bueno de Prometeo… El problema es que en algunas circunstancias este proceso no es lo suficientemente eficaz, porque las células hepáticas mueren más rápido de lo que el organismo puede regenerarlas. El resultado suele ser que uno necesita un trasplante hepático, lo cual no siempre es fácil y a veces ni siquiera posible. Pero si la regeneración ocurre, ¿no podríamos identificar las moléculas que la hacen posible, y quizás diseñar fármacos que la aceleren? Eso está hecho, a juzgar por lo que acaba de publicar un equipo de investigadores de Harvard y del MIT en la revista Nature Chemical Biology.

Para conseguirlo, los científicos utilizaron una tecnología en la que ya eran expertos: crecer grandes capas de células hepáticas cultivándolas en el laboratorio. Esto les permitió probar más de 12.000 compuestos químicos y ver cómo afectaba cada una de estas moléculas al crecimiento de las células. Resumiendo meses de trabajo en una simple frase, el resultado fue que encontraron 12 compuestos capaces de mantener el crecimiento de las células y preservar correctamente todas sus funciones. Además, dos de estas moléculas provocaron la maduración de células pluripotenciales reprogramadas a partir de la piel de voluntarios, convirtiéndolas en células del hígado.

Las posibilidades son enormes. No sólo se podrían utilizar estos compuestos para cultivar células hepáticas en el laboratorio en grandes cantidades, sino que además los investigadores quieren ver qué sucede al implantar polímeros con estas sustancias en el hígado de ratones de laboratorio. Lógicamente, también están estudiando la posibilidad de utilizarlos directamente para regenerar los hígados dañados de pacientes. En unos años, quizás los trasplantes de hígado (tal y como los conocemos) habrán pasado a la historia. Ojalá.

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