Doctor, dígame cuánto me duele…

dolorPor desgracia, muchos de nosotros hemos asistido a esa escena en que, a un familiar o amigo ingresado en el hospital, el médico le pregunta cúanto dolor tiene “en una escala del uno al diez”. Esto es importante para poder dosificar bien los analgésicos, pero a menudo es muy subjetivo: lo que para algunos es un dolor bastante soportable, para otros se acerca al máximo de la escala. Sería muy útil poder medir de algún modo “objetivo” el dolor que alguien está padeciendo, incluso en situaciones en que no pueda responder a la pregunta del facultativo. Neurocientíficos de la Universidad de Colorado acaban de dar un paso fundamental para lograr exactamente eso.

Tal y como publican en la prestigiosa revista médica New England Journal of Medicine, los investigadores analizaron la actividad cerebral en personas que experimentaban dolor de distinta intensidad causado por calor. Para ello, utilizaron resonancia magnética funcional, una técnica de imagen que “ilumina” las regiones del cerebro que se activan cuando el sujeto en cuestión hace algo o recibe algún tipo de estímulo. Comparando los resultados de veinte personas, encontraron un patrón de actividad cerebral asociado con la sensación de dolor. Lo más importante es que dicho patrón era común a todos los sujetos. De hecho, al analizar “a ciegas” a más de treinta personas diferentes, pudieron determinar si estaban experimentando dolor o no con una fiabilidad cercana al 100%. Es más, la administración de analgésicos hizo que desapareciese en gran medida el patrón de actividad cerebral característico de la sensación dolorosa.

Todavía no es posible medir la intensidad del dolor, y también queda por resolver la cuestión de si este mismo patrón de actividad cerebral sirve para detectar dolor producido por distintos estímulos (calor, dolor mecánico, presión, etc). Pero, sin duda, este hallazgo supone un punto de partida fundamental para lograr algo que podría beneficiar a miles de personas.

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