El corazón duerme de noche

La muerte súbita a menudo es el resultado de una arritmia severa del corazón, que deja de contraerse rítmicamente y no puede bombear sangre. Desde hace años se sabe que este tipo de alteraciones son más frecuentes en determinados momentos del día o de la noche, sin que se sepa muy bien por qué. Una investigación publicada esta semana en la revista Nature ha dado con la respuesta a este enigma, al relacionar el funcionamiento del corazón con uno de los genes que determinan los ritmos circadianos, es decir, las oscilaciones biológicas entre el día y la noche.

El corazón se contrae rítmicamente gracias a que las células musculares sufren unos pequeños cambios de carga eléctrica de modo cíclico. Estas “despolarizaciones” y “repolarizaciones”, que es como se conocen técnicamente, se producen por la acción de unos pequeños canales que dejan pasar iones como el potasio, que lleva consigo cargas eléctricas positivas. Cuando estos canales funcionan mal, los cambios de carga eléctrica duran más (ó menos) de lo debido y las células del corazón no se contraen adecuadamente.

Científicos de diversas universidades de los Estados Unidos han comprobado que uno de estos canales de potasio está controlado por un gen “oscilador”, o sea, uno de los genes responsables de los ritmos día-noche que siguen muchos procesos biológicos. Así, al inactivar o estimular este gen oscilador en ratones de laboratorio los investigadores provocaron arritmias similares a las que causan muerte súbita en humanos. Esto, además de explicar por que éstas muertes son más frecuentes en determinados momentos del día, abre nuevas vías para buscar tratamientos que eviten las arritmias del corazón.

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