Cáncer, cómete a ti mismo

Bueno, parece fácil de decir pero si fuese tan sencillo ya habríamos vencido al cáncer hace tiempo. De todas formas, es sabido que las células no sólo pueden “suicidarse” cuando algo va mal (un proceso que se conoce con el nombre de apoptosis), sino que también pueden sufrir autofagia, que significa más o menos eso: comerse a uno mismo. Desde hace tiempo se sabe que los tumores son incapaces de llevar a cabo correctamente el suicio celular, de ahí que una de las formas de combatir el cáncer sea restaurando la apoptosis. La relación de la autofagia con el cáncer, en cambio, es algo más contradictoria, así que una investigación publicada recientemente sobre este tema en la revista Science puede tener gran importancia para futuros tratamientos contra el cáncer.

En la literatura científica hay datos que sugieren que la autofagia frena el desarrollo del cáncer, pero también hay evidencias de que podría tener el efecto contrario. Por eso, investigadores franceses implantaron bajo la piel de ratones de laboratorio células cancerosas y trataron los animales con quimioterapia. Cuando las células tumorales eran capaces de sufrir autofagia, la quimioterapia hizo que las células -al ser destruidas- liberasen una molécula que potenció la acción del sistema inmune del animal contra el tumor. En cambio, cuando los tumores eran incapaces de llevar a cabo autofagia, no se observó ese ataque del sistema inmunitario.

El hallazgo es muy importante porque ayuda a entender por qué la autofagia puede afectar de modo distinto al crecimiento de los tumores, y además identifica una molécula clave en este proceso. Por otro lado, actualmente están siendo probados algunos inhibidores de la autofagia para el tratamiento de pacientes con distintos tipos de cáncer. Sin duda, el hallazgo de que la autofagia puede cooperar con la quimioterapia para aumentar la respuesta del sistema inmune frente a algunos tumores, ayudará a refinar más estas nuevas terapias.

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