Partos prematuros, genes y evolución

Uno de los mayores problemas de salud relacionados con el embarazo son los partos prematuros. No está claro que la tendencia a ponerse de parto antes de tiempo tenga influencias genéticas, pero no tendría nada de particular. De hecho, un grupo internacional de científicos acaba de publicar en la revista PLoS Genetics que han encontrado uno de estos genes. Curiosamente, el razonamiento que les llevó hasta él tiene mucho que ver con nuestra evolución.

Es bien conocido que los humanos tenemos un embarazo relativamente más corto respecto a otras especies de primates. Un tamaño de cabeza anormalmente grande y un canal del parto estrecho, provocado por la necesidad de caminar erguidos, hace que nuestros niños nazcan antes de lo que deberían. Esto implica que los genes que determinan el momento en que se desencadena el parto deberían haber cambiado rápidamente desde nuestros parientes biológicos más cercanos hasta nosotros. Y, para los genetistas, encontrar genes que han evolucionado rápido es relativamente fácil…

Siguiendo esta intuición, los investigadores se centraron en aquellos genes que han sufrido una evolución “acelerada” desde gorilas y chimpancés hasta humanos. De entre éstos, seleccionaron 150 genes que pudieran estar relacionados con el embarazo, y los estudiaron en un grupo de 165 mujeres finlandesas que habían tenido partos prematuros, comparándolos con 163 mujeres de embarazos normales. Voilá, el gen más fuertemente asociado con la prematuridad fue el de un receptor para una hormona femenina, que nunca antes se había relacionado con este fenómeno. Bonito, ¿eh?

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