El gusano mágico

Los científicos llevan años intentando desvelar los secretos del funcionamiento de las células madre, con la idea de hacer realidad la medicina regenerativa. Curiosamente, podrían recibir ayuda de un animalillo inesperado. Un par de artículos publicados en la revista Science profundizan en los mecanismos que hacen posible la sorprendente capacidad de regeneración que tienen unos gusanos conocidos como planarias.

Si cortas una planaria por la mitad, es capaz de regenerar íntegramente el resto del cuerpo. Incluso es capaz de crecer la cabeza o la cola, dependiendo de la posición del corte. Las células responsables de esta extraordinaria plasticidad se llaman neoblastos, pero hasta ahora no se sabía mucho sobre ellos. Uno de los trabajos, realizado por investigadores del MIT, demuestra que un sólo neoblasto es capaz de regenerar un gusano entero, lo cual no deja de ser sorprendente, y viene a confirmar que se comportan como auténticas células madre pluripotenciales. En el otro trabajo, los científicos descubren unas moléculas responsables de que el gusano “sepa” si tiene que crecer la cabeza o la cola.

Parece difícil imaginar un futuro en el que podamos hacer crecer un brazo humano entero, no digamos ya la cabeza. Pero nuestro organismo está constantemente regenerando las células muertas, así que quizás el conocimiento de los neoblastos del gusano nos ayude a utilizar eficazmente nuestras células madre para curar enfermedades.

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