Al alcance de la mano

Hazme un favor, mira este video. Hasta el final. La sonrisa de esta mujer, paralizada durante quince años por un ictus cerebral, lo dice todo: ha conseguido beber de una botella utilizando un brazo robótico. Lo extraordinario es que movía ese brazo con el pensamiento.

El video forma parte de un artículo publicado en la revista Nature, que describe los resultados obtenidos en dos pacientes que llevaron electrodos implantados en sus cerebros durante varios años. Los electrodos son agujas finísimas, como un pelo, que penetran varios milímetros dentro del cerebro. En este caso, recogen las ondas producidas en el área cerebral que se encarga de ejecutar movimientos. Aunque las personas con parálisis no sean capaces de mover los músculos para, por ejemplo, agarrar una botella con la mano, la simple intención de llevar a cabo esos movimientos activa las mismas áreas cerebrales y produce unos impulsos eléctricos que son captados por los electrodos y descodificados por un ordenador, que los transmite al brazo mecánico.

Todo esto es el resultado de años de experimentación para diseñar los robots, los electrodos, los algoritmos matemáticos que codifican las señales y para probar el sistema en animales de laboratorio. Gracias a todo eso, hace unos años los científicos lograron que personas con parálisis pudieran mover el cursor en una pantalla, simplemente con el pensamiento. Ahora se ha conseguido refinar más el sistema para poder realizar movimientos en tres dimensiones, que son más complicados. Evidentemente, la investigación deberá continuar: aunque uno de los pacientes llevó los electrodos en su cerebro durante más de cinco años sin problemas, lo ideal será reemplazarlos por detectores externos, a modo de casco, que detecten las señales eléctricas del cerebro. Y como es lógico, sería mejor mover el propio brazo en vez de un brazo mecánico. Todas estas investigaciones ya están en marcha, y hacen albergar la esperanza de que un día muchos otros enfermos puedan sonreir como Cathy.

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