¿Por qué el sueño es “reparador”?

el sueño limpia el cerebroNo hace falta insistir en lo importante que es el sueño, porque todos notamos claramente los efectos de dormir bien o dormir mal. Se sabe que es crucial para fijar los recuerdos de todo lo que sucede cuando estamos despiertos, pero esto no explica del todo que dormir sea una actividad tan absolutamente necesaria. Prácticamente todos los animales duermen (hasta el famoso gusano nematodo Caenorhabditis elegans), y si un animal no duerme, termina muriéndose. Y aún así, sigue siendo un enigma por qué el sueño es tan importante. La respuesta podría estar en las observaciones realizadas por neurocientíficos de los Estados Unidos, publicadas recientemente en la revista Science. Al parecer, el cerebro aprovecha las horas de sueño para deshacerse de todas las sustancias tóxicas que fue acumulando durante el día. Lo curioso es la forma en que lo hace.

Además del sistema circulatorio típico, con venas y arterias, existe otro conjunto de vasos llamado sistema linfático, por el que circula un líquido llamado linfa. El cerebro carece de sistema linfático, pero tiene en cambio un mecanismo que hace sus veces (de ahí que se denomine sistema glinfático) y que fue descubierto por estos mismos investigadores hace poco más de un año. Básicamente, el sistema consiste en una corriente del líquido que baña las neuronas y que circula “a presión” por unos canales que forman algunas células cerebrales. Ahora, utilizando sofisticadas técnicas de imagen para observar el cerebro de ratones, los científicos comprobaron que durante el sueño esos canales se hacen mucho más anchos y el flujo del líquido se acelera significativamente. Esto lleva consigo una mejor “limpieza” de los residuos.

Muchas enfermedades neurodegenerativas se originan por la acumulación de depósitos tóxicos que el cerebro no consigue eliminar, por lo que este hallazgo podría ser de gran importancia. Para confirmar esta hipótesis, los investigadores inyectaron la proteína amiloide (que se acumula en el cerebro de pacientes con enfermedad de Alzheimer) en los cerebros de los ratones, y comprobaron que desaparecía mucho más rápido cuando los ratones estaban dormidos. Esto abre nuevas perspectivas para investigar fármacos que ayuden al cerebro a deshacerse de los productos tóxicos cerebrales, lo que cambiaría el panorama de las enfermedades neurodegenerativas asociadas con el envejecimiento. Al margen, claro, de que dormir un buen sueño reparador pueda ser la mejor forma de para mantener limpio tu cerebro…

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