Mini-páncreas en 3D

Investigadores daneses han logrado un avance que podría cambiar la manera de tratar la diabetes en el futuro. Científicos del instituto danés de células madre publican en la revista Development un modo innovador de engañar a las células madre para que se auto-organicen y formen pequeños orgánulos que recuerdan un páncreas, con sus distintos tipos de células, sus canalículos internos, etc. Entre otras, aparecen las células que fabrican insulina y que son las que están ausentes o dañadas en personas diabéticas.

El secreto parece residir en las fuerzas físicas a las que se ven sometidas las células mientras crecen en el laboratorio, como por ejemplo el contacto entre células vecinas o la estructura del material en el que crecen. Los investigadores aislaron células madre pancreáticas a partir de embriones de ratón y las cultivaron en diferentes condiciones. Usando unos materiales porosos, comprobaron que las células necesitan “tocarse” para recibir las señales que les permiten auto-organizarse. Partiendo de grumos con unas 4 a 10 células, en una semana habían crecido hasta dar organoides formados por decenas de miles de células. Estos “mini-páncreas” muestran una estructura tridimensional ramificada y contienen distintos tipos celulares capaces de fabricar enzimas digestivas u hormonas como la insulina. Así que no es sólo cuestión de los nutrientes y factores de crecimiento que bañan las células, sino que también los estímulos físicos son responsables de que se organicen en formas más complejas.

Dados los avances actuales con la reprogramación celular, debería ser relativamente sencillo hacer esto mismo con células humanas. Organoides como los descritos en esta investigación serían de gran utilidad para probar nuevos fármacos, por ejemplo, o para obtener una fuente de células pancreáticas para trasplantar. Por el momento, habrá que esperar a ver el potencial real de esta nueva tecnología, pero su impacto en el tratamiento de las personas que sufren diabetes podría ser enorme.

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