Arqueología genética de la lepra

origen de la tuberculosisLa lepra es una enfermedad que aparece en la historia humana hace miles de años, pero no sabemos muy bien cómo la bacteria causante de esta enfermedad ha ido cambiando con el tiempo. Aunque el número de nuevos casos de lepra (unos 200.000 al año) ha disminuido mucho en los últimos años gracias al tratamiento, en algunas partes del mundo todavía hay millones de personas con secuelas por esta enfermedad. En un reciente trabajo publicado en la revista Science, arqueólogos y genetistas alemanes se han convertido en auténticos detectives históricos, para comprender cómo pudo ser el origen de la lepra.

Los científicos han leído y comparado los genomas de bacterias causantes de lepra en varias partes del mundo, pero lo más novedoso es que también han estudiado el genoma de las que causaban la enfermedad hace siglos. En concreto, los investigadores trabajaron con cinco esqueletos procedentes de excavaciones medievales de Dinamarca, Suecia y el Reino Unido, que tenían las lesiones óseas típicas de la lepra. Por increíble que parezca, lograron extraer ADN perteneciente a los microbios y reconstruir la secuencia completa de sus genomas. Por otro lado, analizaron once tipos de bacterias de la lepra procedentes de distintas partes del mundo, y las compararon con las secuencias “medievales”. Tras sofisticados análisis informáticos, los científicos llegan a la conclusión de que todas las bacterias causantes de lepra se originaron hace 4.000 años, más o menos. Lo cual coincide bastante bien con la evidencia arqueológica, que apunta hacia un origen de la enfermedad en la India hacia el año 2.000 a.C.

Los investigadores se han quedado sorprendidos del buen estado de conservación del ADN bacteriano, mucho mejor que el propio ADN de los restos humanos. Esto abre la posibilidad de realizar muchos otros estudios de este tipo, que sin duda aportarían información valiosísima sobre la historia de las infecciones humanas. Por ejemplo, en este trabajo han visto que las bacterias causantes de lepra en la Europa medieval se encuentran hoy en día en el Oriente Medio y en los armadillos de norteamérica, lo que apuntaría a un origen europeo de la lepra americana.

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