El pez más enigmático… hasta ahora

celacantoSegún cuenta la leyenda, cuando al famoso biólogo J.B.S Haldane le decían que la teoría de la evolución no es falseable, y por tanto no puede afirmarse que sea cierta, solía contestar: “muéstrame un fósil de conejo del pre-cámbrico, y habrás destruído la teoría de la evolución”. O sea, demostrar que un mamífero actual ya vivía hace 600 millones de años tal y como lo vemos hoy en día, sin haber cambiado nada, echaría por tierra algunos de los presupuestos básicos de esta teoría. Esto, que no era más que una imagen, cobró cierta actualidad en 1938, cuando un pescador en la desembocadura del río Chalumna, en Sudáfrica, encontró en sus redes un extraño pez que fue identificado como celacanto. Y el celacanto había vivido hace 300 millones de años, junto con los peces que dieron lugar a los animales terrestres con cuatro extremidades (o tetrápodos, como dicen los científicos), y se creía extinguido desde que desaparecieron los dinosaurios hace unos 70 millones de años. No era un conejo del pre-cámbrico, pero no andaba lejos…

Evidentemente, el celacanto actual no es idéntico a los fósiles de celacanto de hace 300 años, pero ha cambiado muy poco. Se piensa que esto se debe a que habita en aguas profundas cuyas condiciones han permanecido estables durante mucho tiempo y en las que no encuentra competencia por los recursos. De hecho sólo se han hallado celacantos en dos lugares del planeta muy concretos. Ahora, la revista Nature acaba de publicar la secuencia del genoma del celacanto africano, lo que confirma que este animal evoluciona con una lentitud extraordinaria.

Pero el genoma ha desvelado muchos otros secretos, como es natural. Por un lado, los investigadores han concluido que el celacanto no es el pariente más cercano de los tetrápodos; este privilegio corresponde a los peces pulmonados. Además, el estudio ha revelado que el genoma del celacanto tiene una pequeña región que regula la formación de las extremidades durante el desarrollo embrionario y que sólo está presente en los genomas de tetrápodos. Aunque parezca increíble, los científicos introdujeron este fragmento del genoma de celacanto en el genoma de ratones de laboratorio, y comprobaron que funciona.

Así que este “fósil viviente”, como se ha llamado, ya no es tan enigmático. Más bien, se ha convertido en una fuente inestimable para comprender mejor un periodo crucial de la historia evolutiva: el “salto” de los vertebrados acuáticos a la superficie terrestre.

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2 Comments

  1. Creo que no es captado la idea de Haldane. El conejo es un animal moderno en términos evolutivos, por eso no es posible encontralo en depósitos geológicos antiguos. De hecho, cuando Haldane dice Precámbrico se refiere a que no hay seres pluricelulares anteriores al periodo Cámbrico, por eso sería un descubrimiento más que asombroso encontrar fósiles de conejos precámbricos. Ahora bien, el celacanto es una especie antigua en términos evolutivos, por tanto que haya sobrevivido hasta la actualidad es poco probable pero no imposible, y no contradice en nada la teoría de la evolución. Hay más casos de animales y plantas antiguos que han llegado hasta la actualidad sin evolucionar, o sea sin cambiar, por ejemplo los cangrejos cacerola o xifosuros, o entre los árboles el ginkgo, Ginkgo biloba.

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    1. Gracias, Icdeo. Modestamente, creo que sí entiendo lo que quería decir Haldane, pero me tomé una “licencia” literaria para arrancar el post, teniendo en cuenta que la mayoría de los lectores no son especialistas. Soy de la opinión de que es lícito hacer esto siempre que no se comentan errores gordos, pero gracias por el comentario.

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