Robots para ayudar a niños con autismo

biopsia líquida para detectar mutaciones en tumoresHoy en día, uno de cada cien niños es diagnosticado con algún tipo de autismo en países desarrollados. En este grupo de enfermedades los niños no desarrollan correctamente las habilidades sociales básicas, y tienen problemas para aprender y para relacionarse con los demás. En parte, esto se debe a que no consiguen dirigir su atención de forma coordinada hacia objetos o personas. Para remediar esto, son necesarios terapeutas que realicen ejercicios específicos con estos niños.

Un hecho conocido, y un tanto curioso, es que los niños con autismo se ven especialmente atraídos por robots. Esto llevó a un equipo de ingenieros y pediatras de la Universidad de Vanderbilt, en Estados Unidos, a desarrollar un sistema de inteligencia artificial que pueda dirigir los ejercicios de atención más sencillos o repetitivos con niños autistas. El resultado, publicado recientemente en una revista de ingeniería, fue un robot humanoide llamado NAO que controla un complejo sistema de cámaras para saber hacia dónde está mirando el niño, y se adapta a su comportamiento. Así, el robot da instrucciones como “mira a la pantalla”, y las acompaña con movimientos de la cabeza y del brazo; dependiendo de la respuesta del niño, insistirá o le dirá que “muy bien”.

Al estudiar el comportamiento de niños entre 2 y 5 años de edad a las órdenes del robot NAO o de terapeutas humanos, los resultados fueron bastante prometedores. Mientras que los niños sin autismo prestaron en general más atención al humano que al robot, en el caso de los niños con autismo sucedió al revés y parecieron sentirse especialmente atraídos por el humanoide. Con el coste cada vez más asequible de estos sistemas de inteligencia artificial, es previsible que en el futuro puedan acelerar el tratamiento de niños autistas y su integración con el entorno.

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