Siguiendo la pista al cáncer con un análisis de sangre

doble hélice de ADNHay todo un repertorio de técnicas que se utilizan para ver cómo evoluciona un tumor sin tener que invadir el organismo para tomar una biopsia. Por ejemplo, los oncólogos suelen usar un marcador llamado “CA 15-3” para comprobar si el tratamiento contra el cáncer de mama es efectivo o no: si el tumor disminuye de tamaño, habitualmente la cantidad de CA 15-3 detectada en la sangre también baja. Sin embargo, estos marcadores “clásicos” no son muy sensibles, por lo que los científicos siguen buscando alternativas mejores.

En una investigación publicada en la revista New England Journal of Medicine, científicos del Reino Unido afirman haber dado con un marcador bastante más fiable: la cantidad de ADN del tumor que viaja por la sangre de los pacientes. Estudiando 30 mujeres con cáncer de mama que ya había dado metástasis, los investigadores midieron en su sangre el clásico CA 15-3 y otros dos parámetros: la cantidad de células malignas y la cantidad de ADN específico del tumor. El resultado fue que el CA 15-3 sólo alcanzó niveles anormales en el 78% de los casos, mientras que en 87% de las pacientes se pudo encontrar células tumorales circulando por la sangre. Pero lo que mejor funcionó fue el análisis del ADN tumoral en suero, que fue positivo en 29 de las 30 mujeres estudiadas (97%).

La detección de ADN tumoral en sangre es un procedimiento más sencillo y barato que buscar células malignas, pero tiene el problema de que, para poder identificarlo en la sangre, es necesario leer antes el ADN del tumor para encontrar alteraciones genéticas únicas de ese cáncer. Además, habrá que llevar a cabo estudios más amplios, incluyendo otros tipos de cáncer, antes de hacerse una idea más exacta del potencial de esta nueva tecnología. En cualquier caso, se trata de un estudio muy prometedor que podría tener aplicaciones médicas muy importantes en un futuro.

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