Ratones con cerebro (en parte) humano

cerebro de ratón

Siempre que nos preguntamos qué nos hace especiales a los humanos, la respuesta apunta al cerebro. En concreto, a las neuronas, que son las células encargadas de transmitir los impulsos nerviosos. El mayor número de neuronas, y la mayor complejidad de las conexiones entre ellas, le dan a nuestro cerebro una potencia única entre los seres vivos. Pero hay algo más que neuronas en nuestro cerebro; también hay otras células, llamadas astrocitos, que se encargan de crear un ambiente favorable para que las neuronas puedan funcionar correctamente. Científicos de Nueva York y de California se han preguntado si estas células también son especiales en humanos, y para encontrar la respuesta llevaron a cabo un experimento extraordinario.

En primer lugar, aislaron astrocitos humanos con propiedades de células madre (es decir, que se pueden dividir muchas veces) y los trasplantaron a los cerebros de ratones recién nacidos. Después vieron qué pasaba en los cerebros de esos animales con el paso del tiempo. Curiosamente, las células humanas se habían multiplicado y reemplazado progresivamente los astrocitos de ratón. Lo realmente increíble es que esto se tradujo en cambios importantes de la función cerebral de los animales. En concreto, los investigadores comprobaron que los impulsos nerviosos entre neuronas se transmiten con más eficacia, y que aumenta también la capacidad de aprendizaje. De hecho, los ratones aprendieron mucho más rápido a navegar por los típicos laberintos que se utilizan en estos estudios.

Así que ya tenemos un nuevo protagonista para explicar la complejidad de nuestro cerebro: células de soporte como los astrocitos. Parece que estas células también son mucho más complejas y diversas en humanos que en otros animales. De hecho, al trasplantar astrocitos de ratón (en vez de humanos) los científicos no observaron ningún aumento de la función cerebral de los animales. Sin duda, este descubrimiento abre nuevas perspectivas para entender cómo hemos llegado a ser lo que somos: homo sapiens.

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