Para dormir como una foca…

regulación del sueño¿Problemas de sueño? Como tantos otros… ¿Algún día lograrán los científicos dar con el remedio para dormir y descansar profundamente sin ningún efecto secundario, despertando en plena forma? Necesitamos un conocimiento más detallado de las sustancias químicas del cerebro (los neurotransmisores) que regulan el sueño, y para ello podemos fijarnos en lo que hacen algunos animales.

Los delfines y las ballenas, por ejemplo, tienen un problema: dormir y a la vez acudir a la superficie del agua para respirar. La manera en que lo han resuelto es curiosa, porque duermen alternativamente con una mitad del cerebro mientras la otra mitad permanece activa. Curiosamente, los delfines en cautividad duermen con todo el cerebro a la vez, gracias a un movimiento reflejo de la cola que les permite mantener a flote el orificio para respirar. Otra variante interesante es la de las focas, que duermen con una mitad del cerebro cuando están debajo del agua pero con todo el cerebro a la vez cuando están en tierra firme. ¿Cómo lo consiguen?

Un equipo de investigadores de Estados Unidos, Canadá, Rusia y Japón acaba de publicar en la revista oficial de la Sociedad de Neurociencia algunos detalles interesantes de lo que sucede en el cerebro de las focas durante el sueño. Los científicos habían observado que los niveles de un neurotransmisor llamado acetilcolina son más altos en el hemisferio cerebral “despierto” de estos animales. Ahora han descubierto que la cantidad de otro neurotransmisor, la serotonina, es similar en ambas mitades del cerebro, tanto durante el sueño como durante la vigilia.

Este hallazgo es en cierto modo inesperado, porque se pensaba que la serotonina es muy importante en la regulación de los ciclos de sueño. Quizás con este descubrimiento no lleguemos a desvelar completamente el secreto de por qué y cómo dormimos, pero al menos conocemos un poco mejor qué sustancias son responsables de hacernos dormir y despertar. Lo cual no es poco…

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