Los primeros en andar sobre la tierra

Lo siento, pero eres un tetrápodo. No pasa nada, no es un insulto, yo también lo soy. Simplemente, sucede que tú y yo somos vertebrados con cuatro extremidades, así que formamos parte del exclusivo grupo de animales con cuatro patas (en nuestro caso, dos brazos y dos piernas). Está bastante aceptado que los tretápodos descendemos de un grupo de peces que se echaron a gatear por la superficie terrestre, porque sus aletas tenían cartílagos y huesos con estructura parecida a nuestras extremidades. Cómo se dio la transición de las aletas a las patas es objeto de discusión, claro, pero cada vez conocemos mejor los cambios genéticos que lo hicieron posible. Uno de los últimos posts, de hecho, trataba precisamente de eso.

Una vía para avanzar en el conocimiento de esta crucial etapa de la evolución de los vertebrados es el estudio de los fósiles de esa época, reflejado en estas páginas al hablar de los fósiles de animales como Tiktaalik y Panderichthys que vivieron hace unos 380 millones de años. Hoy es el turno de otro de nuestros protagonistas, llamado Ichthyostega, debido a la publicación de un artículo científico en la revista Nature por científicos británicos, suecos y franceses. En ese trabajo se analizan varios fósiles de estos peces utilizando una novedosa técnica de rayos X, gracias a la cual los investigadores pudieron “entrar” en la piedra y reconstruir las vértebras de Ichthyostega con una resolución microscópica. El resultado, en pocas palabras, fue que lo que se pensaba sobre la estructura de la columna vertebral de estos animales estaba equivocado.

El asunto tiene su importancia, claro, porque ayudará a entender cómo se movían estos primeros tetrápodos. Además los científicos detectaron, por primera vez en estos animales, un hueso similar a nuestro esternón. Todo ello dará muchísima luz sobre los cambios que sufrieron estas estructuras óseas hasta llegar a su forma actual.

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