Las células de los diabéticos no mueren…

Uno de los artículos aparecidos recientemente en la revista científica Cell ha causado una gran sorpresa, porque es de esos que vienen a cambiar algo que se consideraba como un hecho comprobado: los diabéticos fabrican poca insulina porque las células del páncreas que fabrican esta hormona (llamadas células beta) se mueren. Pues bien, científicos del Centro Médico de la Universidad de Columbia, en Nueva York, han demostrado que no es así. Las células beta no se mueren, sino que pierden su identidad y retroceden hasta hacerse inmaduras de modo que dejan de fabricar insulina.

Como es habitual, el estudio comenzó haciéndose otras preguntas. En concreto, los científicos querían saber por qué una proteína concreta, llamada FOXO1, entra en el núcleo de las células en las fases iniciales de la diabetes. Para ello, manipularon el genoma de ratones de laboratorio para hacer que dejasen de fabricar esta proteína en las células beta del páncreas. Curiosamente, a los ratones no les pasó nada hasta que sufrieron algún tipo de estrés, momento en que desarrollaron algo parecido a una diabetes. Al estudiar qué había sucedido con las células beta, los científicos comprobaron que no habían desaparecido, sino que habían retrocedido hacia un estado inmaduro en el que no son capaces de fabricar insulina. Como FOXO1 es un “factor de transcripción”, o sea, una proteína que activa muchos otros genes, parece probable que su función sea precisamente la de mantener la identidad de las células beta y evitar que se vuelvan inmaduras.

El hallazgo tiene indudables aplicaciones para el futuro del tratamiento de la diabetes. En primer lugar, sugiere que las terapias no deberían dirigirse solo a multiplicar la pocas células beta que quedan funcionando, sino a restaurar la identidad de las que se han vuelto inmaduras. Para ello, habrá que conocer más en detalle cómo actúa FOXO1 y así identificar los genes que llevan a cabo esta función; esto abrirá el camino para diseñar nuevos tratamientos que algún día puedan curar la enfermedad.

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