E pluribus unum

La frase del título, además de ser el lema del escudo de los Estados Unidos, podría aplicarse a cada uno de nosotros, o a cualquier ser vivo formado por más de una célula. El momento en que apareció la multicelularidad durante la evolución, y las causas, son todavía un misterio, pero hay muchas investigaciones en diversos campos de la ciencia que intentan resolver este enigma. Muchas de ellas, lógicamente, se centran en algunos seres vivos que -dependiendo de las condiciones ambientales- pueden existir como una sola célula o como una colonia de células que interaccionan entre sí.

El tema es apasionante. Una bacteria, al multiplicarse, forma colonias, que no son más que eso: grupos de bacterias que están unidas temporalmente pero que no funcionan de modo integrado. En cambio, un organismo multicelular se caracteriza porque desde el comienzo de su desarrollo embrionario las distintas células aprenden a cooperar, comunicarse y dividirse el trabajo, formando una unidad funcional con un único plan. ¿Cómo ha evolucionado algo tan complejo, pero que tiene ventajas biológicas evidentes? Probablemente, los primeros organismos multicelulares sencillos serían parecidos al Trichoplax o a las esponjas, y debieron aparecer sobre la Tierra (o más bien debería decir bajo el mar) hace más de 600 millones de años.

En la última reunión anual de la Sociedad de Biología del Desarrollo, el laboratorio de Nicole King en la Universidad de California en Berkeley, ha anunciado algo asombroso. En unos bichos unicelulares que están en el plancton, llamados coanoflagelados, han demostrado que la presencia de bacterias es totalmente imprescindible para que estos organismos formen colonias. Estudiando el asunto más a fondo, los científicos dieron con una proteína de la pared de las bacterias que es la principal responsable de este fenómeno. Ahora, los investigadores se proponen estudiar esponjas, los animales más simples, para comprobar si las bacterias han tenido algo que ver con la aparición de algo tan importante como la multicelularidad. Sería fascinante…

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