Armazones sintéticos para fabricar cartílago

Con la edad, todos acabamos sufriendo de las articulaciones, porque nuestros cartílagos se van dañando y dejan de cumplir su función de “almohadillas”. Por desgracia, las células que forman el cartílago (llamadas condrocitos) no son capaces de regenerarlo bien, de ahí que poco a poco las lesiones van empeorando. Actualmente se emplean distintas maniobras para tratar de estimular la regeneración, pero aún estamos lejos de conseguir que los daños desaparezcan. Ingenieros de tejidos de la Universidad Johns Hopkins, en Estados Unidos, publican en la revista PNAS un nuevo procedimiento que podría hacer posible la fabricación de cartílago artificial.

La estrategia consiste en utilizar células madre derivadas de la médula ósea para conseguir condrocitos que fabriquen cartílago. Pero esto no es suficiente, porque para que la formación de cartílago sea eficaz es necesaria la presencia de estímulos físicos en tres dimensiones. Para conseguirlo, los científicos han depositado las células madre en unas matrices fabricadas con distintos tipos de polímeros, moléculas sintéticas que pueden formar fibras muy largas y finas. En concreto, los investigadores crearon unas nanofibras (mil veces más finas que un pelo) y fabricaron unos minúsculos andamios en los que depositaron un gel y las células madre. Claramente, la fabricación de cartílago mejoró mucho gracias a estas estructuras. Además, al introducirlas en las rodillas de ratas que sufrían degeneración de sus cartílagos, los investigadores comprobaron que se formaban nuevas fibras de colágeno y se regenereban las partes dañadas.

Es pronto aún para trasladar la técnica directamente a nuestras maltrechas rodillas, pero este descubrimiento abre nuevas perspectivas sobre cómo mejorar la formación de nuevo cartílago. Si dentro de unos años esto puede aplicarse a seres humanos, millones de personas podrían verse beneficiadas.

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