De la sangre del cordón umbilical, directamente al cerebro

Investigadores de los Estados Unidos, con participación española, han logrado un nuevo avance hacia la utilización de células madre para curar enfermedades del cerebro. Como se ha demostrado en los últimos años, es posible reprogramar directamente células especializadas de un tipo (de la piel, por ejemplo) en células de otro tipo distinto (del músculo, de la sangre, del cerebro). Para esto, los científicos utilizan unas moléculas llamadas factores de transcripción, capaces de activar o apagar muchos otros genes de forma coordinada. Al introducir en una célula los genes que fabrican varios de estos factores de transcripción, dicha célula puede transformarse  directamente en otra célula distinta.

En esta nueva investigación, publicada en la revista PNAS, los investigadores han empleado unas células madre que están presentes en la sangre del cordón umbilical. Son células un poco menos especializadas que las de la médula ósea, por lo que tienen más facilidad de transformarse en varios tipos distintos. Pero lo más novedoso de este trabajo es que los científicos utilizaron únicamente un factor de transcripción, llamado SOX2, con un efecto casi mágico: las células de la sangre del cordón se convirtieron directamente en neuronas. Es más, las neuronas así obtenidas parecen funcionar correctamente, y transmiten impulsos eléctricos incluso después de ser trasplantadas al cerebro de ratones.

El asunto tiene un enorme potencial. En primer lugar, evita la utilización de células pluripotenciales (que tienen más riesgos). Además, los científicos esperan modificar su protocolo para conseguir varios subtipos de neuronas y así poder tratar enfermedades que afectan a distintas regiones del cerebro. Y, lógicamente, la obtención de estas células es sencilla e indolora: sólo hay que recoger la sangre del cordón umbilical durante el parto. Se podría objetar que estas células sólo serán útiles en las personas de cuyo cordón umbilical se extrajeron, y que esto limitará su uso. Pero si se populariza la recogida de sangre del cordón umbilical en todos los partos y se crean bancos con millones de muestras de personas distintas, la probabilidad de encontrar células compatibles será muy alta. Esto podría cambiar las perspectivas de llegar a tratar con éxito enfermedades neurodegenerativas.

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