El otro mapa del cerebro

Durante decenas de años, el estudio de la organización y estructura del cerebro ha permitido avanzar notablemente en el conocimiento de este órgano increíblemente complejo. Entender a fondo su funcionamiento será tarea para buena parte del siglo XXI, pero gracias a los avances realizados en diversos campos científicos dicha tarea prosigue a buen ritmo. Por ejemplo, dos artículos aparecidos en la revista científica Science detallan la construcción de un atlas “genético” del cerebro, que podría abrir perspectivas insospechadas.

Los autores de estos trabajos se han centrado en el análisis de la capa más externa del cerebro (la “corteza”), que controla el comportamiento, las capacidades cognitivas y la percepción de las sensaciones. Los mapas disponibles se basan en el estudio del número y tipo de neuronas, su situación, sus conexiones unas con otras, etc. Según estos mapas clásicos, la corteza cerebral se puede dividir en varias regiones, formada cada una de ellas por cientos de millones de neuronas y especializadas en determinadas tareas. En cambio, los trabajos publicados ahora han analizado el funcionamiento de la corteza cerebral en más de cuatrocientas parejas de gemelos, usando imágenes de resonancia magnética funcional (una forma de ver qué areas se activan cuando se realizan determinadas tareas). Como los gemelos idénticos (al contrario que los mellizos) comparten prácticamente la totalidad de sus genes, los investigadores lograron clasificar la corteza cerebral en 12 áreas dependiendo exclusivamente de factores genéticos.

Lo más impactante de estos nuevos estudios es que la organización de la corteza cerebral coincide bastante bien con los estudios clásicos que se habían hecho hasta ahora. Aún así, hay algunas diferencias que son muy informativas, y que encajan muy bien con lo que sabemos acerca de la formación del cerebro en algunos animales. La idea es que este nuevo “atlas” se convierta en una herramienta fundamental para comprender mejor cómo se organiza la corteza cerebral a medida que se va formando el cerebro, para así irnos acercando cada vez más a los misterios de este increíble órgano.

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