Jugones contra ordenadores

Hace unos meses comentábamos la noticia de que un juego on-line había permitido mejorar los programas informáticos utilizados para resolver el problema de cómo se pliega una proteína. Para participar en ese juego había que tener unas ciertas nociones de bioquímica. Ahora, en un artículo publicado en la revista PLoS ONE, bioinformáticos de Canadá y Estados Unidos presentan un nuevo juego, llamado Phylo, en el que para participar no hace falta más que tener ganas de jugar…

La idea detrás de Phylo es ver si los humanos pueden ayudar a resolver un problema llamado “alineamiento múltiple de secuencias”. La idea es sencilla: los genomas de especies parecidas son muy similares, pero esa semejanza se va perdiendo al estudiar genomas de especies más distantes. Si quieres identificar una región importante del genoma humano, por ejemplo, lo habitual es ver si está en los genomas de chimpancé, ratón, rata y un largo etcétera de especies. Si la región es importante, estará en esos genomas, pero menos reconocible cuanto más nos alejamos de la especie humana. Como hay tantas diferencias, es imposible alinear estas secuencias “a ojo” y hay que recurrir a los ordenadores. El problema es que los ordenadores actuales tardarían días en resolver bien el problema, por lo que habitualmente se utilizan aplicaciones más rápidas que no dan los resultados óptimos. Aquí es donde entran los jugones…

En Phylo, cada nucleótido está representado por un bloque de un color, así que sólo hay cuatro colores posibles. El jugador tiene que utilizar su inteligencia visual para encontrar la mejor correspondencia de colores entre varias secuencias, lo que equivale al mejor alineamiento. En siete meses, Phylo contaba con unos tres mil jugadores habituales que encontraron solución a 350.ooo problemas de alineamiento, mejorando las predicciones informáticas en el 70% de los casos. Dado el número de nuevos genomas que se leerán los próximos años, será interesante ver cómo Phylo, u otras herramientas similares, ayudan a resolver problemas biológicos. Por ahora, ya existe la versión para smartphones…

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