El portal hacia la memoria

No nos engañemos. Una de las cosas que más nos aterra es perder la capacidad de recordar, especialmente de recordar las cosas recientes, las que nos sucedieron ayer o esta mañana. Lo vemos todos los días en enfermos de Alzheimer o en personas mayores, y provoca una terrible sensación de impotencia el no poder hacer nada al respecto. Por suerte, la cosa podría ser diferente dentro de unos años.

Investigadores de la Universidad de California han demostrado que la estimulación de una región cerebral muy concreta facilita el aprendizaje de tareas espaciales. Los neurocientíficos, que publican sus hallazgos en la revista médica New England Journal of Medicine, estudiaron siete voluntarios epilépticos a los que se les habían implantado varios electrodos en el cerebro, con el fin de estudiar el origen de sus crisis epilépticas. Los voluntarios fueron sometidos a una prueba en la que tenían que conducir un taxi “virtual”, memorizando itinerarios para llevar sus pasajeros a diferentes destinos. Los voluntarios que recibieron pequeños estímulos eléctricos en una región del cerebro llamada corteza entorrinal mientras aprendían sus recorridos, memorizaron los itinerarios más rápido e incluso fueron capaces de establecer atajos.

Esta zona del cerebro se considera una especie de “puerta” hacia el hipocampo, que es la región donde se almacena la memoria. Así, todos los recuerdos que van a ser guardados en el hipocampo han de pasar por la corteza entorrinal. Éste es precisamente uno de los puntos más interesantes de este trabajo, porque los investigadores no observaron ningún efecto beneficioso al estimular directamente el hipocampo. Todo esto sugiere que la estimulación de la corteza entorrinal, si se realiza mientras se está aprendiendo una tarea de esta naturaleza, permite que se fije mejor en la memoria. Esto, en el futuro, podría ser de gran ayuda para los que sufren enfermedad de Alzheimer u otras formas de pérdida de la memoria reciente.

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