Recuperando la agilidad de las neuronas

He encontrado una perla en el último número de la revista científica The Journal of Neuroscience. Y es que parece que un equipo de investigadores de California ha descubierto la causa de que las neuronas vayan funcionando peor a medida que nos vamos haciendo mayores. El culpable parece ser una molécula llamada BDNF, vieja conocida de los neurocientíficos. Lo más interesante del asunto es que la reactivación del gen correspondiente hace que las neuronas “rejuvenezcan” un poco.

Con la edad, todos vamos acumulando un cierto deterioro cognitivo, debido a que las neuronas de nuestro cerebro tienen cada vez más dificultades para establecer buenas conexiones con sus vecinas. Estudiando ratas de laboratorio, los investigadores comprobaron que -con la edad- las neuronas de una región del cerebro llamada hipocampo forman conexiones cada vez más débiles debido a la disminución de la proteína BDNF. La causa de esto es que el gen que codifica dicha proteína está muy poco activo, porque con el tiempo se le han ido pegando moléculas “silenciadoras” aunque el gen en sí mismo está intacto.

Las implicaciones del estudio son claras, porque una vez que conocemos el mecanismo responsable podemos actuar sobre él. Por ejemplo, los científicos usaron fármacos para “despegar” las moléculas silenciadoras que están inactivando el gen, lo cual provocó -al menos en el laboratorio- la reactivación del mismo y un aumento en el número y en la fuerza de las conexiones entre neuronas. Esto hace pensar, como sugieren los autores del trabajo, que la reactivación del gen BDNF podría revertir el deterioro cognitivo asociado con el envejecimiento.

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