Levaduras con Alzheimer

Además de hacer posible la existencia del pan o la cerveza, las levaduras han sido un instrumento básico para el avance de ciencias como la genética. Aún así, uno no esperaría que las levaduras fuesen un buen modelo para estudiar la enfermedad de Alzheimer, porque… bueno, no tienen cerebro. Y sin embargo, científicos norteamericanos han identificado nuevos genes implicados en los procesos de muerte neuronal que caracterizan esta enfermedad.

En un artículo publicado en la revista Science, los científicos explican cómo lo han conseguido. En primer lugar, lograron llevar un fragmento de la proteína llamada “amiloide beta” al sistema de túbulos que la levadura utiliza para expulsar sustancias al exterior, lo cual tuvo efectos tóxicos para esas células. Esto no es de extrañar, porque la acumulación de ese fragmento es precisamente uno de los mecanismos que provocan la muerte de neuronas en los cerebros de pacientes con enfermedad de Alzheimer. A continuación, los investigadores buscaron genes que -al ser activados- mejorasen o empeorasen la toxicidad causada por ese fragmento. Increíblemente, los genes encontrados resultaron ser los mismos que diversos estudios habían asociado, en los últimos años, con el riesgo de desarrollar Alzheimer en humanos.

Pero la cosa no terminó ahí. Los investigadores demostraron que varios de esos genes, especialmente uno llamado PICALM, también modulan la toxicidad causada por el fragmento de la proteína amiloide en gusanos o en neuronas de rata que crecían en el laboratorio. Esto podría tener implicaciones fantásticas en el conocimiento (y en posibles tratamientos) de esta enfermedad. Y, sobre todo, demuestra que levaduras, gusanos o moscas pueden ser de extraordinaria utilidad para obtener información sobre enfermedades humanas muy complejas.

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