A vueltas con el gen del lenguaje

Sin duda, uno de los genes humanos más famosos es FOXP2, que hace años fue bautizado como “el gen del lenguaje”. Se trata de un gen que está activo en el cerebro y que se relaciona con algunas enfermedades del lenguaje. Curiosamente, los humanos tenemos una variante de este gen distinta a chimpancés o cualquier otro animal, y el hecho de que ya dicha variante esté presente en los Neandertales sugiere que debió de aparecer hace al menos medio millón de años.

El dichoso FOXP2 está implicado en la formación de circuitos cerebrales que regulan los movimientos, por lo que es difícil saber exactamente cómo afecta al lenguaje. Una apasionante investigación publicada hace dos años (y puntualmente comentada en A Ciencia Cierta con el sugerente título de “Chillidos humanizados”) intentó arrojar un poco de luz sobre el asunto, al insertar la variante humana de este gen en ratones de laboratorio. Los ratones no se pusieron a hablar, claro, pero curiosamente sus chillidos cambiaron de tonalidad. Esos mismos investigadores, del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva, en Alemania, siguieron estudiando esos animales y ahora han anunciado nuevos resultados en la reunión anual de la Sociedad de Neurociencia.

Resulta que los ratones que llevan la versión humana de FOXP2 aprenden más rápido a manejarse por el típico laberinto, utilizando “pistas” visuales que se colocan para que los animales recuerden el camino hacia la comida. A los ocho días de pruebas, estos animales consiguen llegar hasta el final, mientras que los ratones normales (es decir, con el gen propio) tardan cuatro días más. Esto no responde totalmente a la pregunta de por qué la variante humana facilita el lenguaje, pero añade nuevos datos que ayudarán a los científicos a entender los procesos por los que el pensamiento se transforma en palabras.

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