¿El sueño eterno?

Algunos animales se pasan el invierno hibernando, una situación caracterizada por la bajada dramática del metabolismo basal (el consumo de oxígeno, la temperatura corporal) y un estado de somnolencia llamado torpor. Es impresionante ver imágenes de un oso en plena hibernación, por ejemplo, con un latido cardiaco cada 10 segundos y una respiración tan lenta que parece que está muerto. Una molécula llamada adenosina es necesaria para desencadenar este proceso, al unirse a receptores dentro del cerebro.

Un artículo publicado recientemente en la revista The Journal of Neuroscience permite pensar que podremos utilizar moléculas para controlar la entrada en un estado de torpor. Para ello, los científicos se centraron en un mamífero que hiberna, en este caso la ardilla del Ártico, e inyectaron en sus cerebros sustancias que estimulan o inhiben los receptores de adenosina. De este modo, pudieron provocar o impedir que los animales entrasen en torpor, aunque sólo durante la época del año en que hibernan.

Todo esto está muy bien, me diréis, pero ¿quién quiere hibernar? Bueno, una cuestión de gran interés es que hay bastantes situaciones en las que un accidente o un ictus conduce a un estado similar a ese torpor de los animales hibernantes: una parada cardiaca en la que el cerebro no ha recibido oxígeno durante varios minutos, etc. Esto, en humanos, con frecuencia deja secuelas graves, mientras que los animales que hibernan parecen tolerarlo perfectamente. Por eso, es crucial entender los mecanismos que utilizan los animales para proteger sus cerebros, ya que eso podría ayudar a muchas personas con estos problemas.

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