A vueltas con los orígenes

La historia suele contarse, resumidamente, así: hace 3,2 millones de años vivió una hembra de Australopithecus llamada Lucy, en lo que hoy es más o menos Etiopía. Después, el primer fósil aceptado como Homo (o sea, el primero de los “humanos”) es una mandíbula de 2,3 millones de años de antigüedad encontrada en la misma zona. Lo que ocurrió en el millón de años que separa ambos hallazgos era un misterio, pero ya no tanto.

Una serie de artículos publicados en la revista Science describen un nuevo fósil procedente de Sudáfrica, con una antigüedad de 2 millones de años, correspondiente a una nueva especie de Australopitecus. La edad y la localización son sorprendentes porque nadie esperaba encontrar un australopitecus tan “moderno”, contemporáneo de los primeros humanos. Pero más llamativos aún son los rasgos de esta nueva especie, ya que combina algunas características antiguas con otras realmente modernas, como los huesos de la pierna o la forma del pie.

Todo esto ha armado un cierto revuelo entre los expertos, como era de esperar. El descubridor de este nuevo fósil sostiene que se trata del auténtico antepasado de los humanos, lo cual supone cambiar radicalmente la teoría más aceptada por los científicos. Otros, en cambio, opinan que este nuevo australopitecus fue probablemente uno de los últimos supervivientes de ese género, que llegó hasta el sur de África y desarrolló modificaciones parecidas a las de los Homo. Habrá que esperar a la aparición de nuevos hallazgos que ayuden a resolver este apasionante rompecabezas.

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