Nuestros viejos cerebros

Hoy cumplo 50 años, así que supongo que debería escribir algo sobre la longevidad y el envejecimiento… es broma. En cualquier caso, hace unos días llamó mi atención un artículo publicado en PNAS, que me sorprendió por su originalidad y relativa sencillez. Resulta que el cerebro humano envejece, claro, como todo. Esto se manifiesta en pérdida de neuronas, con distinta intensidad de unas zonas a otras, de modo que a los 80 años nuestro cerebro ha perdido, en promedio, un 15% de su masa. Lo curioso es que -entre todos los primates- este fenómeno parece ser exclusivo de los humanos, de ahí que científicos de varios centros de los Estados Unidos decidiesen estudiar mediante resonancia magnética el cerebro de humanos y de chimpancés con distintas edades.

El análisis de las imágenes obtenidas en más de noventa chimpancés con edades comprendidas entre los 10 y los 50 años, comparadas con los cerebros de 87 personas entre 20 y 90 años, demuestra claramente que nuestros parientes biológicos más cercanos no sufren el tipo de reducción cerebral que se ve en humanos. Es más, parece claro que la pérdida de masa cerebral se produce fundamentalmente cuando se alcanzan edades superiores a la longevidad máxima de los chimpancés.

¿Qué significa todo esto? Pues parece que nuestra biología todavía no se ha adaptado completamente al aumento de longevidad que nuestra especie ha experimentado en los últimos decenios. Esto puede explicar, al menos en parte, por qué son cada vez más frecuentes las enfermedades neurológicas asociadas al envejecimiento. La mala noticia es que esto supone un obstáculo importante a nuestros intentos de prolongar más la esperanza media de vida. Para poder llegar a, digamos, 300 años (cosa bastante factible gracias a los progresos en biomedicina y medicina regenerativa que estamos presenciando) es imprescindible que nuestros cerebros también se mantengan jóvenes. Y eso sí que es un desafío para el futuro.

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