La bacteria que fabrica plástico

Bueno, realmente no es así (ya se sabe que los titulares tienen que ser agresivos), pero casi… Lo han demostrado científicos de una empresa californiana llamada Genomatica, que han modificado una conocida bacteria hasta lograr que fabrique una sustancia química llamada 1,4-butanodiol, que a partir de ahora denominaré simplemente por las siglas BDO. Bueno, ¿y qué?

Pues resulta que el BDO es un líquido que se obtiene a partir del butano, y se utiliza para la fabricación de diversos tipos de plástico. Estos investigadores acaban de publicar un trabajo en la revista Nature Chemical Biology, describiendo la modificación mediante ingeniería genética de una bacteria llamada Escherichia coli (o simplemente E. coli para los amigos). Esta modificación llevó al microbio a hacer algo inusual en él: fabricar BDO. El proceso fue largo y complicado, comenzando por el análisis informático de diversos modelos del metabolismo de E. coli. Después tuvieron que ir introduciendo en la bacteria todos los genes necesarios para que se pudiera sintetizar el BDO, y finalmente realizaron distintas maniobras para “engañar” al microbio a utilizar esas rutas bioquímicas.

El resultado es que las bacterias más eficaces produjeron unos 18 gramos de BDO por litro. Esto todavía no es muy competitivo (haría falta una producción cinco veces mayor para que este proceso fuese comercializable), pero al menos queda demostrado que se puede conseguir con un poco de imaginación. De todas formas, lo realmente interesante es que las bacterias simplemente se alimentaron de glucosa y otros azúcares derivados del procesamiento de biomasa, lo que la convierte en una fuente muy limpia para la obtención de BDO.

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