Los genes que necesitamos para crear una sociedad

Algunas “soluciones” biológicas son tan importantes que han aparecido múltiples veces durante la evolución, fenómeno que los científicos llaman evolución convergente. El ojo, por ejemplo, o la capacidad de volar, han aparecido independientemente en grupos de animales muy distintos. Algo similar sucede con la eusocialidad, que es la capacidad de desarrollar un sistema de castas en el que algunos individuos se sacrifican por el bien de la comunidad. Uno piensa inmediatamente en las hormigas o las abejas, pero -sólo en insectos- el comportamiento eusocial ha aparecido once veces por caminos independientes.

La revista PNAS acaba de publicar el trabajo de científicos de la Unviersidad de Cornell, en Estados Unidos. Los investigadores han leído el genoma de nueve especies de abeja, que representan tres vías distintas de alcanzar la eusocialidad, y lo han comparado con el genoma de Apis mellifera, la típica abeja doméstica. Algunas de éstas forman sistemas sociales muy rígidos, mientras que en otras la eusocialidad está en un estado más primitivo. Con la secuencia genética a la vista, los científicos han buscado genes sometidos a fuerte selección en cada una de las especies (otro día debería explicar cómo se hace esto), llegando a una sorprendente conclusión: aunque han alcanzado la eusocialidad por separado, todas han utilizado genes similares. O sea, que podemos hablar de una especie de “caja de herramientas” genética que ha permitido el desarrollo de la eusocialidad, al menos en insectos. ¿Tendremos nosotros algo parecido?

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