Bacterias que resisten condiciones extremas

La Antártida es un continente sometido a temperaturas extremas y altas dosis de radiación ultravioleta, donde la vida se hace bastante difícil. Por este motivo, la zona funciona como un laboratorio que promueve la selección de organismos especialmente adaptados a sobrevivir en esas condiciones. Y esto se ve con especial claridad en el caso de los microbios.

En 2008, una empresa llamada Antarctic Bioresources puso en marcha un proyecto para encontrar en esta región organismos que pudiesen tener utilidad en biotecnología. Ahora, acaban de hacer público el resultado de la búsqueda de extremófilos en las Islas Shetland del Sur. Extremófilos, para aquellos que no lo hayan deducido todavía, son los microorganismos que viven en condiciones extremas, muy distintas a las que estamos acostumbrados el común de los mortales.

Los científicos encontraron más de 200 nuevas especies de bichillos que resisten sin problemas las bajas temperaturas, altas concentraciones de sal, o fuertes dosis de rayos ultravioleta. Curiosamente, también encontraron “hipertermófilos”, incluyendo un microbio que sobrevive a 95º centígrados, a pesar de pasar toda su vida en el hielo. Extraordinario. Igual de inesperado fue el hallazgo de una bacteria que resiste radiaciones gamma 5.000 veces superiores a cualquier otro ser vivo: ¿qué hace un bicho así viviendo a 15 metros de profundidad?

Lógicamente, estos microbios pueden ser una fuente de bioestabilizadores, las sustancias que a ellos les permiten sobrevivir en esas condiciones y que podrían tener muchas aplicaciones en otras partes del mundo. Pero también (y esto es lo que me parece más interesante) nos abren una ventana al pasado, y nos permiten saber algo más sobre cómo fue evolucionando la vida cuando gran parte del planeta estaba sometida a condiciones extremas.

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