Descubren un nuevo virus mortal en el este de China

Entre los meses de marzo y julio de 2009 se identificó en zonas rurales de varias provincias del este de China una nueva enfermedad infecciosa que se denominó síndrome de fiebre severa con trombocitopenia (SFTS, en inglés). En más de un tercio de los casos el desenlace fue fatal, pero hasta la fecha el causante de dicha enfermedad era desconocido. Un grupo de investigadores chinos acaban de descubrir que el causante es un nuevo virus de la familia de los Bunyavirus (*).

Los científicos inocularon células que crecían en el laboratorio con muestras de sangre procedentes de personas afectadas por el SFTS. Los virus pudieron multiplicarse en esas células, y esto les permitió aislar el virus, fotografiarlo mediante microscopio electrónico, purificar su genoma y secuenciarlo. Los datos demostraron que se trataba de un nuevo tipo de virus (del género Phlebovirus de la familia Bunyaviridae). La presencia del virus se demostró en 171 pacientes con SFTS de seis provincias distintas de China.

La mayoría de los Bunyavirus son transmitidos por artrópodos (mosquitos o garrapatas) y algunos son responsables de  fiebres hemorrágicas con altos niveles de mortalidad, como las fiebres del Valle del Rift, del Congo o de Crimea. Con objeto de saber cuál es el vector que transmite el virus en este caso, los investigadores también analizaron 5.900 muestras de mosquitos, sin encontrar el genoma viral en ninguna de ellas. Sin embargo, encontraron el virus en cerca del 6% de las garrapatas que infestaban los animales domésticos de las áreas donde vivían los pacientes. Hasta el momento no han encontrado evidencias epidemiológicas que demuestren la transmisión directa de este virus de persona a persona. Es necesario seguir investigando para saber si este nuevo virus se ha podido extender a otras zonas del planeta.

Este trabajo es un ejemplo de una infección viral emergente: nuevos virus que aparecen en la naturaleza y de manera esporádica afectan a los humanos, gracias a la extraordinaria capacidad de evolucionar de los virus y a los cambios que la activad humana produce en el planeta.

(*) Fever with Thrombocytopenia Associated with a Novel Bunyavirus in China. Yu, X.J., et al. N. Engl. J. Med. 2011 Mar 16. [Epub ahead of print]

Ignacio López-Goñi, Catedrático de Microbiología

Universidad de Navarra

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