Tras la pista de la bacteria

Descifrados los misterios del neumococo español más peligroso de la historia
La bacteria Streptococcus pneumoniae (conocida vulgarmente como neumococo) provoca enfermedades respiratorias en varios millones de personas al año. Desde 1970, se han extendido rápidamente por todo el planeta cepas de neumococos resistentes a los antibióticos. Una de ellas, extraordinariamente multi-resistente a los antibióticos (incluida la penicilina) se aisló por primera vez en 1984 en un hospital de Barcelona. Esta cepa se extendió rápidamente por África, Asia y América, y se estima que ha sido la causa de casi el 40% de los casos de neumonías resistentes a las penicilinas en Estados Unidos. Esto es un ejemplo de la lucha “cuerpo a cuerpo” que mantenemos con muchas bacterias patógenas: diseñamos nuevas sustancias antibacterianas y vacunas, pero las bacterias evolucionan y se adaptan haciéndose resistentes.

A los investigadores siempre les ha interesado conocer cómo el neumococo ha sido capaz de llevar a cabo tan rápidamente esta adaptación. Hasta ahora se habían analizado algunos genes de la bacteria, pero esto ha cambiado con la publicación en la revista Science de un trabajo en el que emplean las nuevas técnicas de secuenciación para analizar el genoma completo de una colección de 240 cepas multirresistentes, descendientes de aquella cepa española. Los investigadores han encontrado más de 700 alteraciones del genoma, que afectan a genes que controlan factores de virulencia del neumococo o que confieren resistencia a varios tipos de antibióticos. Los resultados permiten entender cómo en unas pocas décadas, una única cepa de neumococo ha sido capaz de adquirir resistencia a antibióticos y la habilidad para evadir la acción de las vacunas en varios momentos diferentes, demostrado una enorme capacidad de adaptación. Comprender bien estos mecanismos nos permitirá diseñar nuevas estrategias que permitan controlar al patógeno.

Ignacio López-Goñi
Catedrático de Microbiología
Universidad de Navarra

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