Gallinas contra la gripe

Desarrollan unas gallinas transgénicas que impiden la propagación del virus de la gripe

La gripe aviar es un problema global que afecta no solo a la producción de aves de corral, sino también a la salud humana. Los virus causantes son capaces de infectar a muchas especies diferentes de animales (incluido el hombre), por lo que su control es muy difícil. Además, su gran capacidad para variar facilita la aparición de cepas resistentes a las vacunas. Una manera indirecta de evitar la expansión de estos virus al hombre es controlar la infección en las aves de corral.

Una de las cepas más peligrosas del virus influenza (virus de la gripe) es la denominada H5N1, que se extendió entre las aves desde el sudeste asiático por todo el planeta hace una década. Aunque ha causado ya algunos cientos de muertes, hasta el momento actual este virus no ha sido capaz de transmitirse de manera eficaz entre humanos, pero muchos expertos opinan que si llegara a adaptarse podría causar una pandemia. En los países desarrollados, las infecciones de aves con el virus H5N1 se controlan mediante el sacrificio masivo e inmediato de los animales infectados. Sin embargo, en los países en vías de desarrollo donde este virus es endémico, esta práctica es inviable por razones económicas.

Veterinarios del Reino Unido han publicado en la revista Science una original estrategia: desarrollar gallinas genéticamente resistentes a la transmisión de la infección del virus H5N1. Para ello, han generado gallinas transgénicas que fabrican una pequeña molécula capaz de bloquear una proteína del virus. Esto impide su propagación y evita que infecte a otros animales. Aunque estas gallinas transgénicas son susceptibles a la infección experimental con el virus de la gripe, los científicos consiguieron evitar la transmisión entre gallinas, impidiendo así la extensión de la enfermedad. Además, los investigadores están ya trabajando en otras estrategias de modificación genética que se podrían combinar con ésta, de modo que se consiga inhibir con más eficacia la replicación y transmisión del virus.

Ignacio López-Goñi
Catedrático de Microbiología
Universidad de Navarra

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